Projetos e desenvolvimentos iniciais do submarino

Leonardo da Vinci desenhou um submarino primitivo por volta de 1515 e, em 1578, William Bourne desenhou o primeiro aparelho submersível. Em 1620, o primeiro submarino funcional foi construído por Cornelius Drebbel e testado no rio Tâmisa (em inglês), onde completou uma jornada de três horas.

Pelo menos 14 projetos diferentes de submarinos haviam sido patenteados até 1727 [fonte: Brittanica (em inglês)]. Os primeiros inicialmente incorporavam estruturas de madeira cobertas de couro embebido em óleo impermeável, com remos que se estendiam do casco para propulsão.

O inventor norte-americano David Bushnell desenvolveu o primeiro submarino militar em 1775, durante a revolução americana (em inglês). O Turtle foi usado em 17 de julho de 1776 para um ataque sorrateiro contra um navio de guerra britânico, com uma bomba fixada ao seu casco. Mas a missão do Turtle fracassou. Projetar um sistema de armas que funcionasse sob a água provou ser uma tarefa difícil por muitos anos.

Os primeiros submarinos eram propelidos por manivelas acionadas a mão, e suas estratégias ofensivas envolviam aproximar-se sorrateiramente de um navio de superfície para fixar explosivos ao casco e escapar antes da explosão. Apesar de parecer fácil, era um processo complicado. Muitos submarinos simplesmente não conseguiam acompanhar os navios de guerra inimigos. E fixar explosivos aos casos também era complicado porque perfurá-los com parafusos era difícil.

Na guerra de 1812 (em inglês), um submarino semelhante ao Turtle havia aperfeiçoado essa última técnica. O aparelho conseguiu fixar um parafuso vertical ao casco de um navio britânico e ligar esse parafuso a um bloco de explosivos por uma corda. Mas a corda se partiu e os explosivos ficaram separados do alvo. 

Quando um aparelho conseguia se aproximar de um navio inimigo e fixar explosivos a ele, escapar era a tarefa difícil. A tripulação do H.L. Hunley, submarino usado pela marinha da Confederação na guerra civil (em inglês) dos Estados Unidos, resolveu esse problema. O H.L. Hunley empregava uma longa haste para segurar e depois liberar uma carga explosiva e, com ela, conseguiu afundar o USS Housatonic. Mas o H.L. Hunley se tornou vítima da mesma explosão e toda sua tripulação morreu, em 17 de fevereiro de 1864. 

H.L. Hunley

Na verdade, o H.L. Hunley foi o terceiro submarino feito nos EUA, depois de outros dois que afundaram sem causar perdas de vidas. Antes de afundar o navio da União (e a si mesmo), o H.L. Hunley havia afundado diversas outras vezes, causando a morte de muitos tripulantes, entre os quais Horace L. Hunley, investidor e projetista do submarino confederado, cujo nome foi dado à embarcação.

Na próxima página, leia sobre outros desenvolvimentos no projeto de submarinos que emergiram no século 19.