Como os astrônomos conseguem medir a que distância se encontra uma estrela?

É preciso que se reconheça que a medição da distância até uma estrela é um assunto interessante! Existem técnicas diferentes para estimar a distância até uma estrela qualquer. Vamos ver aqui as mais importantes.

A primeira técnica usa a triangulação (técnica também conhecida como paralaxe). A órbita da Terra em torno do Sol tem um diâmetro de cerca de 300 milhões de quilômetros. Fazendo-se duas fotos de uma mesma estrela com seis meses de intervalo entre elas é possível ver o quanto a mesma se desloca em relação a outros objetos como estrelas distantes ou galáxias que estejam no fundo. Usando-se um pouco de trigonometria, a distancia da estrela pode ser então calculada. Esta técnica só pode ser empregada para calcular distâncias de estrelas que estejam relativamente próximas: usando-se telescópios no solo é possível determinar distâncias até cerca de 400 anos-luz, mas usando-se telescópios instalados em satélites, distâncias de até 3000 anos-luz podem ser medidas com precisão de 5%. (para mais informações sobre triangulação, consulte Como funcionam os receptores GPS).

Cálculo da distância das estrelas

Outro método, bastante eficiente, empregado na determinação de distâncias estelares maiores, e portanto impossíveis de ser obtidas por paralaxe, requer que sejam feitas estimativas do brilho intrínseco das estrelas. Usando uma técnica chamada espectroscopia é possível decompor a luz de uma dada estrela em cores separadas, da mesma forma que o arco-íris decompõe a luz do Sol em cores distintas. Usando-se este resultado e modelos de evolução de estrelas é possível estimar-se o brilho intrínseco que a estrela teria, e com isto o problema é resolvido: compara-se o brilho intrínseco que a estrela teria (obtido por espectroscopia) com o seu brilho aparente (medido por um telescópio) e da diferença entre ambos calcula-se a distância da mesma. Este método já foi testado e comprovado para milhares de estrelas para as quais tinha-se a distância previamente calculada por paralaxe. Com ele é possível estimar-se distâncias de quaisquer estrelas para as quais seja possível estimar o brilho intrínseco através de alguma técnica indireta.

Os links a seguir ajudarão você a aprender mais.