Qual a diferença entre mariposas e borboletas?

Autor: 
Tracy Wilson

Suponha que um belo inseto pouse em seu braço no final de uma tarde, enquanto você relaxa em seu jardim. É possível distinguir seis pernas e duas antenas saindo de seu corpo estreito, e ele conta com quatro asas largas, sobrepostas, de fundo verde e decoradas em padrões vermelhos e amarelos. Caso você toque a asa delicadamente, ela deixará um traço de pó em seu dedo. É evidente que o inseto é, ou uma borboleta ou uma mariposa, - mas afinal, será qual delas?

Borboletas e mariposas têm muito em comum. Ambas fazem parte da ordem científica Lepidoptera, que significa asas escamosas. O nome deriva das escamas que caem das asas em forma de pó quando tocadas. Mas as mariposas e borboletas apresentam mais semelhanças que as asas poeirentas. Os dois insetos começam suas vidas como lagartas (em inglês) famintas antes de se transformarem em suas versões adultas, voadoras. Ambas se alimentam do néctar das flores e suplementam sua dieta com outros líquidos, como água parada de pesado teor mineral, e sucos de frutas apodrecidas.

Essa criatura alada é uma borboleta ou mariposa?
© istockphoto.com / Alexander Potapov
Essa criatura alada é uma borboleta ou mariposa?

A diferença entre borboletas e mariposas é mais ou menos como a diferença entre rãs (em inglês) e sapos. Há certas regras que podemos seguir para distinguir entre os dois tipos, mas essas regras têm exceções. A seguir, estudaremos o que exatamente diferencia uma borboleta de uma mariposa, e o que bastões e penas têm a ver com isso.

O tamanho das duas

Ainda que seja fácil pensar em mariposas como insetos pequeninos que voam em torno de lâmpadas, nem todas têm tamanho modesto. A maior mariposa do mundo é a mariposa Atlas (Attacus atlas), com envergadura de asas de 30 cm. A maior das borboletas, a ornitóptera rainha Victoria (Ornithoptera alexandrae), apresenta tamanho mais ou menos semelhante.

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