Como funcionam os helicópteros Apache

Autor: 
Tom Harris

Os helicópteros têm utilizações militares e civis, como transporte de tropas, apoio de infantaria, transporte de empresários, transportes de bens, etc. O helicóptero Apache é um desenvolvimento revolucionário na história da guerra. Ele é essencialmente um tanque voador. É projetado para resistir a ataques pesados e para atingir o inimigo causando fortes danos. Ele consegue mirar em alvos específicos, de dia ou de noite, mesmo em condições atmosféricas críticas. 

Neste artigo, conheceremos os sistemas de vôo do Apache, assim como os sistemas de armamentos, de sensores e de blindagem. Individualmente, esses componentes já são peças notáveis em matéria de tecnologia. Combinadas, formam uma máquina voadora inacreditável - o mais letal helicóptero criado até hoje.

Basicamente, um Apache funciona da mesma maneira que qualquer outro helicóptero: ele tem dois rotores que giram várias pás. Uma pá é um aerofólio inclinado, como se fosse uma asa de avião. À medida que acelera pelo ar, cada lâmina gera uma sustentação (consulte Como funcionam os aviões para descobrir como é gerada a sustentação).

apache helicopter diagram

O rotor principal, preso à parte superior do helicóptero, gira quatro pás de 6 m. O piloto manobra o helicóptero ajustando o mecanismo da placa oscilante, que modifica o passo de cada pá para aumentar a sustentação. Ajustando o passo igualmente para todas as pás, eleva ou baixa o helicóptero. Alterando o passo à medida que as lâminas percorrem seu caminho ao redor do ciclo de rotação, é criada uma sustentação desigual, fazendo com que o helicóptero se incline e voe em uma determinada direção (consulte Como funcionam os helicópteros para uma explicação detalhada).

Quando o rotor principal gira, ele exerce uma força de rotação sobre o helicóptero como um todo. As pás do rotor traseiro trabalham contra essa força, pois empurram a cauda na direção oposta. Alterando a inclinação das pás traseiras, o piloto pode girar o helicóptero em qualquer direção ou mantê-lo numa determinada. O Apache tem dois rotores na cauda, cada um com duas pás.

rotor assembly on an AH-64A Apache
Foto cedida pelo Departamento de Defesa Americano
O conjunto do rotor do Apache AH-64A

O novo Apache usa dois motores turboárvore General Electric T700-GE-701C (em inglês), de aproximadamente 1.700 cv de potência cada um. Cada motor gira uma árvore que é conectada a uma caixa de transmissão simples. A caixa de câmbio muda o ângulo de rotação em aproximadamente 90 graus e passa a potência para a transmissão. A transmissão transmite a potência para o conjunto do rotor principal e para uma árvore longa que vai até o rotor na cauda. O rotor é otimizado para fornecer mais agilidade do que em um helicóptero comum.

A estrutura central de cada pá consiste em cinco braços de aço inoxidável chamados de traves, os quais são circundados por um esqueleto de plástico reforçado com fibra de vidro. O bordo de fuga de cada pá é coberto com um compósito de grafite maciço, enquanto o bordo de ataque é feito de titânio. O titânio é forte o suficiente para aguentar pequenos toques em árvores e outros objetos menores, o que é desejável em voos de baixa altitude (rentes ao solo, "copiar o terreno"). Os Apaches precisam voar dessa forma para espreitar os alvos e evitar ataques. A asa traseira da cauda ajuda a estabilizar o helicóptero durante os vôos de baixa altitude e também ao pairar.

Apache helicopter blades and wings detach for easier transport
Foto cedida pelo Departamento de Defesa Americano
As pás e as asas do Apache são desmontadas para facilitar o transporte

Quem usa o Apache e quem o fabrica?
O Apache é o principal helicóptero de ataque do arsenal dos Estados Unidos. Outros países, incluindo o Reino Unido, Israel e Arábia Saudita, também acrescentaram Apaches à sua frota.

A primeira série de Apaches, desenvolvida pela Hughes Helicopters nos anos 70, entrou em operação em 1985. O exército dos Estados Unidos está trocando gradualmente esse projeto original conhecido como Apache AH-64A pelo Apache Longbow AH-64D, mais avançado. Em 1984, a McDonnell Douglas comprou a Hughes Helicopters e, em 1997, a Boeing (em inglês) fez uma fusão com a McDonnell Douglas. Hoje, a Boeing fabrica os helicópteros Apache e a GKN Westland Helicopters (em inglês), com base no Reino Unido, fabrica a versão britânica do Apache, o WAH-64.

Mísseis Hellfire
A principal função do Apache é atingir alvos terrestres fortemente blindados, como tanques e casamatas. Para realizar essa função, é necessária artilharia pesada, além de um sistema de mira extremamente sofisticado para atingir o alvo.

A arma principal do Apache, o míssil Hellfire, atende a essas exigências. Cada míssil possui seu próprio computador guia, controle de direção e sistema de propulsão. O míssil é uma ogiva altamente explosiva carregada com cobre e poderosa o bastante para destruir o tanque de blindagem mais forte que possa existir.

An apache fires two Hellfire missiles in a training exercise
Foto cedida pelo Departamento de Defesa Americano
Um Apache dispara dois mísseis Hellfire em um exercício de treinamento

Um Apache carrega os mísseis em quatro trilhos de disparo presos a suportes montados em cada asa. Existem dois suportes em cada asa e cada um pode sustentar quatro mísseis, portanto, - o Apache pode carregar até 16 mísseis de cada vez. Antes do lançamento, cada míssil recebe instruções diretamente do computador do helicóptero. Quando o computador transmite o sinal de disparo, o míssil libera o propelente. Quando o propelente quente gera aproximadamente 230 kg de força, o míssil é lançado do trilho. À medida que o míssil acelera, a força de aceleração dispara o mecanismo de armar. Quando o míssil faz contato com o alvo, um sensor de impacto libera a ogiva.

O projeto do Hellfire original usa um sistema de orientação a laser para atingir seu alvo. Nesse sistema, o canhoneiro do Apache aponta um feixe a laser de alta intensidade em direção ao alvo (em algumas situações, forças terrestres podem operar o laser em vez do canhoneiro). O laser pulsa, ligando e desligando em um determinado padrão codificado.

apache helicopter and four hellfire missiles
Foto cedida pelo Exército Americano
Cada conjunto de trilhos suporta quatro mísseis Hellfire

Antes de dar o sinal de disparo, o computador do Apache informa o padrão de pulso específico do laser ao sistema de controle do míssil. O míssil tem um buscador de laser em sua ponta, que detecta a luz do laser refletida pelo alvo. Desse modo, o míssil pode "ver" onde está o alvo. O sistema de orientação calcula que caminho o míssil deve fazer para ir diretamente em direção à luz de laser refletida. Para mudar o curso, o sistema de orientação movimenta as aletas de direção de vôo do míssil, da mesma maneira que num avião.

apache helicopter firing missiles
Foto cedida pelo Exército Americano

O sistema Hellfire guiado por laser é bastante eficaz, mas tem alguns problemas que devem ser considerados:

  • ocultação por nuvens ou obstáculos podem bloquear o feixe de laser, fazendo com que o míssil não consiga chegar até o alvo;
  • se o míssil passar através de uma nuvem, ele pode perder o alvo de vista;
  • o helicóptero (ou a equipe terrestre que está monitorando o alvo) tem que manter o laser fixo no alvo até o míssil fazer contato. Isso significa que o helicóptero tem que ficar descoberto, vulnerável ao ataque.

O Hellfire II, usado nos helicópteros Apache Longbow, corrige essas falhas. Em vez de um sistema de busca a laser, o míssil tem um sistema de busca através de radar. O radar do helicóptero localiza o alvo e os mísseis apontam para ele. Como as ondas de rádio não são ofuscadas pelas nuvens ou obstáculos, o míssil tem maiores chances de atingir o alvo. Como ele não tem que manter o laser focalizado sobre o alvo, o helicóptero pode disparar o míssil e imediatamente procurar cobertura.

Foguetes e canhão automático
Os Apaches geralmente voam com dois lançadores de foguetes Hydra, em lugar dos dois conjuntos de mísseis Hellfire. Cada lançador de foguete carrega 19 foguetes aéreos de aleta dobrável de 7 cm, presos a tubos de lançamento. Para disparar os foguetes, o lançador dispara um acendedor na parte de trás do tubo. O canhoneiro do Apache pode disparar um foguete por vez ou lançá-los em grupos. As aletas de vôo se abrem para estabilizar o foguete quando este deixa o lançador.

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Foto cedida pelo Departamento de Defesa Americano
O lançador de foguetes Hydra (à direita) e os trilhos do míssil Hellfire (à esquerda) no helicóptero Apache AH-64A

Os foguetes trabalham com variedades de modelos de ogivas. Por exemplo: podem ser armados com explosivos de alta potência ou apenas com materiais que produzem fumaça. Em uma configuração, a ogiva entrega diversas submunições, pequenas bombas que se separam do foguete no ar e caem sobre os alvos abaixo.

O canhoneiro mira alvos de pequeno alcance com um canhão automático M230 de 30 mm preso a uma torre embaixo do nariz do helicóptero. O canhoneiro mira o canhão usando um sofisticado sistema computadorizado na cabine. O computador controla o mecanismo hidráulico que movimenta a torre de um lado para outro e de cima para baixo.

M-230A1 30-mm automatic cannon on an AH-64A Apache
Foto cedida pelo Departamento de Defesa Americano
O canhão automático M-230A1 de 30 mm em um Apache AH-64A

O canhão automático é um modelo de canhão de corrente, movido por meio de um motor elétrico. O motor gira a corrente, que desliza o conjunto do prendedor para frente e para trás, de forma a carregar, disparar, extrair e ejetar cartuchos. Isso é diferente de uma metralhadora comum, que usa a força da explosão do cartucho.

Os cartuchos viajam do pente acima do canhão através de uma rampa, até chegar à câmara. O pente aceita 1.200 balas no máximo e o canhão pode disparar de 600 a 650 balas por minuto.Os canhões disparam cargas altamente explosivas projetadas para perfurar blindagem leve.

Na próxima página, daremos uma olhada no sistema de localização de alvos do canhão, bem como os outros principais controles do Apache.