Definição de astronauta

Autor: 
William Harris

Um astronauta é uma pessoa treinada a pilotar uma espaçonave ou trabalhar no espaço. A palavra surgiu pela primeira vez em inglês, em 1929, provavelmente na ficção científica, mas não foi usada com tanta frequência até dezembro de 1958. Foi quando a recém-criada NASA (Agência Espacial Americana) adotou a palavra "astronauta" para chamar os homens (e finalmente as mulheres) que ela treinaria para competir na corrida espacial.

Edward H. White II realiza a primeira caminhada espacial da NASA em 3 de junho de 1965, como piloto da missão Gemini IV.
imagem cedida pela NASA
Edward H. White II realiza a primeira caminhada espacial da NASA em 3 de junho de 1965, como piloto da missão Gemini IV

De acordo com Allen O. Gamble, diretor de pessoal da NASA de 1958 a 1964, a palavra astronauta não foi a primeira escolha da agência espacial. Os oficiais do programa preferiam Mercury, o mensageiro dos deuses romanos, mas o nome já tinha sido adotado para o primeiro programa norte-americano tripulado de exploração espacial. Gamble e seus colegas continuaram pensando, e suas próprias palavras captaram a ideia:

"Como nossa melhor opção já tinha sido usada, tivemos que recorrer aos dicionários. Alguém descobriu que o termo aeronauta, referindo-se às pessoas que voam em balões e outros veículos mais leves que o ar, era derivado de 'navegador no ar'. A partir daí, chegamos em astronauta, que significa 'navegador entre as estrelas'."

A agência espacial soviética criou um termo semelhante - cosmonauta - aproximadamente na mesma época. De muitas maneiras, esse jogo de vocabulário fazia parte tanto da corrida espacial quanto de qualquer outra coisa. Nikita Khrushchev, o primeiro-ministro soviético na época, sabia do poder da propaganda melhor do que ninguém; por isso, queria um nome que fosse descritivo e inspirador. Algumas pessoas concordam que cosmonauta, que significa "navegador do universo", é melhor do que astronauta, pois o homem realmente não viajou para as estrelas. No entanto, o nome era parecido com o da NASA e acabou pegando. Hoje, os dois termos são basicamente sinônimos no que diz respeito à sua implicação sobre treinamento e responsabilidades.

Embora a maioria das pessoas pense nos Estados Unidos ou Rússia quando o assunto é espaço e astronautas, a China também já lançou, com êxito, uma espaçonave tripulada. E vários países enviaram profissionais para auxiliar os Estados Unidos, Rússia e China em seus programas espaciais. Os ocidentais chamam os astronautas chineses de taiconauta, palavra que deriva de tai kong, que significa "grande vazio". Na China, as pessoas referem-se aos astronautas como yu háng yuán. E os franceses também utilizam astronauta ou o termo mais antigo espaçonauta.

Na década de 60, a palavra astronauta foi usada por pouco tempo fora da NASA. O Departamento de Defesa concedeu a classificação de astronauta para pilotos civis e militares que pilotassem aeronaves em altitude superior a 80 km. Sete pilotos foram classificados para voos no avião-foguete X-15, uma nave lançada de uma aeronave B-52 a cerca de 13.720 m e uma velocidade próxima de 804 km/h. O X-15 contribuiu para o desenvolvimento dos programas tripulados de exploração espacial Mercury, Gemini e Apollo, como também do programa do ônibus espacial. Além disso, ajudou Neil Armstrong, que se tornou o primeiro homem a pisar na Lua. O último voo do programa foi em 24 de outubro de 1968.

Astronauta ou não?
Se você quisesse ser um astronauta, teria que trabalhar para a
NASA. Mas, hoje, com o desenvolvimento das empresas de turismo espacial - como a
Virgin Galactic - qualquer pessoa com muito dinheiro pode viajar para o espaço. Isso
levou a um dilema de semântica interessante: como você chama um
viajante espacial não-profissional? A NASA refere-se a essas pessoas como participantes de voos espaciais. Outras empresas as chamam de turistas espaciais.
Mas e quanto aos pilotos dessas espaçonaves que não são
funcionários da NASA nem passageiros não-profissionais? Em muitos meios,
esses novos pilotos estão sendo chamados de astronautas comerciais.

Então, como a NASA determina quem pode ser um astronauta? Descobriremos na próxima página.